さらに太陽系に接近する事が判ったGliese710

 2013年12月19日に打ち上げられたヨーロッパ宇宙機関の天文位置衛星Gaiaは、1989年に打ち上げられたHipparcos衛星の後継機であり、太陽-地球系のL2ポイントの周りを周回しながら銀河系全体の星の1%に当たる10億個の恒星の位置と固有運動を5年間で計測する計画です。現時点ですでに200万個の恒星についてデータが得られていますが、当然の事ながらHipparcosによる観測よりはるかに精度が良く、その結果かなり以前に書いた記事で一度紹介したGliese 710が、135万年後に以前の予想よりさらに太陽系に接近する事が明らかになりました。
太陽から2兆kmまで近付く星、グリーゼ710
 驚いたのは、Hipparcosの観測では太陽に最も近づいたときの距離が1.1±0.58光年だったのが、新たなGaiaでの観測データによると0.24±0.09光年と以前の誤差限界よりもさらに近くなっている点です。地上からでは実現不可能なレベルの精密な恒星の位置・固有運動測定が可能というのがHipparcos衛星の売りだったのですが、意外にもかなりの誤差があった事になります。実はプレヤデス(すばる)星団の距離に関してもHipparcosによる計測に誤差があった事が指摘されており、これは衛星が計画されていた静止軌道に入れず、極端な楕円形であるトランスファー軌道のまま運用されていたのが理由なのでしょうか。また、この種の話では、初めの測定では極端に近づきそうだったのが後の精密測定の結果それほどでもない、というパターンが普通なので、その逆というのもかなり珍しいのでは。

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NASAの外惑星探査に関する3題

最近は太陽以外の恒星をめぐる惑星(系外惑星)に関するニュースが盛んに報じられていますが、ある程度以上詳しく調べられるのはまだまだ太陽系内の天体に限られており、ましてや探査機による接近調査が可能なのはその中でも限られた天体にすぎません。そして木星以遠の外部太陽系への探査機に関しては、現時点ではまだNASAの独擅場です。今回はそれらの探査機に関する最近の話題です。

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宇宙開発3題

 しばらくブログを放置していましたが、先月から今月にかけて宇宙開発関係でいくつかニュースがありましたので、それらをまとめて取り上げます。

1. NASAの有人月面探査計画の前倒し
これは2/25に報じられたニュースで、2021年以降に計画されていたオリオン宇宙船による有人月探査を、トランプ大統領が2019までに行うように指示したというものです。第一印象では良かったというよりも無理に急がせすぎと感じたのですが、記事をきっちり読んでみると、2019年に前倒しされるのはあくまで月軌道への有人往復であり、月面着陸は入っていないようです。となると、次のトピックにある民間の計画とかなり内容が被るのですが。

2. スペースX社による有人月周回計画
スペースX社、2018年末に民間人2人を月周回軌道へ
1のニュースでもすでにやや無理があるのでは、と感じたのですが、こちらのニュースには本当にびっくりしました。まだ試験フライトも行っていない機体によって2年以内に有人で月往復とは、ちょっと正気の沙汰とは思えないのですが、本当に成算があるのでしょうか?しかも専門の宇宙飛行士ではなく、民間人を乗せた宇宙旅行、はっきり言えば月観光旅行な訳で、普通に考えれば相当の安全性が必要なはずの事業です。そもそもこれが本当に2018年末までに行われたら、1のNASAによる計画を出し抜いている訳なので、ジョークニュースなのか真面目なニュースなのか、反応に迷うところです。

3. 「あかつき」の大気観測カメラ故障
YOMIURI ONLINEの記事JAXAの発表とでニュアンスが異なるものの、5台のカメラのうち2台が故障して復旧も不可能という事は動かない事実です。おそらくカメラの耐用年数が過ぎたのでしょうが、それ自体はあかつきが計画当初の軌道に乗らなかった時点で当然想定された結果で今更驚くほどの事ではありません。一昨年7月に当初の計画よりはかなり離れているとはいえ金星周回軌道に乗ってハヤブサに続く「成功美談」が賞賛されたものの、その後の観測結果がほとんど報じられなかったので妙だなとは思っていました。私には、やはりあかつきもハヤブサ同様の「失敗」だったとしか思えません。少なくともハヤブサ・あかつきを成功として持ち上げているようでは話にならないのでは。

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ヨーロッパ・ロシア共同の火星探査ミッションExo Mars

 ヨーロッパ・ロシア共同の火星探査ミッションExoMarsによる着陸実証機Schiaparelli(スキアパレッリ)が着陸直前に消息を絶ち、どうやら着陸前にエンジン噴射が止まって墜落した模様です。
着陸実証機「スキアパレッリ」は火星に激突の可能性
ExoMarsミッションは2016年3月14日に打ち上げられた微量ガス周回探査機(Trace Gas Orbiter; TGO)と着陸実証機Schiaparelli、そして2018年打ち上げ予定の探査車の3つで構成されており、火星の大気を調べて現在の火星で地質学的、生物学的な活動が起こっているかどうかを調べるのが目的です。
欧・露の探査ミッション「エクソマーズ」が火星に向け出発
今回失敗したSchiaparelliの主な目的は将来のミッションに向けての大気突入、下降、着陸技術の実証で、着陸後には短期間ながら表面での環境調査を行う予定でしたが、全て水泡に帰しました。改めて惑星探査の困難さと、はるかに遠い冥王星でも正確に作動する探査機を運用したNASAの技術力のすごさを再認識しました。尤も、火星周回軌道上のTGOの方は特に問題なく作動しているようなので、こちらのミッションで予定以上の成果を出してほしいものです。

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プロクシマ・ケンタウリのハビタブルゾーンに発見された惑星

 太陽系から最も近い恒星である赤色矮星プロクシマ・ケンタウリの周囲を公転する惑星が発見され、しかも生命の発生が可能だとされるハビタブルゾーンに存在している地球型惑星のようです。
太陽系に最も近い恒星に地球サイズの惑星を発見
リンク記事にもある通り、公転半径は700万kmで11日周期で公転しており、惑星の質量は地球の1.3倍という点は生命の存在に好都合そうなのですが、赤色矮星の惑星に一般的なように主星からの距離が相当に近いため紫外線やX線を地球よりもかなり多く受ける可能性が高く、条件としてはかなり厳しいかもしれません。また同じ理由で潮汐力により一方の面を常に主星に向けていて暴風が吹き荒れていると思われますが、これに関しては同様の天体が太陽系に存在しないために実際の所はどうなのかは解りません。

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